¿Qué es ETH?

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Ether (también llamado ETH o Ξ) es la criptomoneda nativa empleada por la red Ethereum para compensar a los mineros que, con su potencia computacional, procesan y registran las transacciones en bloques. ETH comparte muchas de las propiedades de la red Ethereum: es resistente a la censura, seudónimo, no permisionado e interoperable con otras redes criptoeconómicas.

Como hemos explicado en el artículo dedicado a la historia de Ethereum, una actualización del protocolo planificada para el periodo 2019–2021 reemplazará el mecanismo de consenso Proof of Work por otro más eficiente desde el punto de vista de los recursos energéticos y computacionales, denominado Proof of Stake. En PoS los mineros son reemplazados por validadores (validators), que también reciben una compensación proporcional a su trabajo en ETH.

Si bien la función primaria de ether es la anteriormente descrita, con el tiempo ha ido desarrollando una serie de casos de uso, como resultado de sus características intrínsecas. Entre ellos, podemos destacar su utilidad como reserva de valor (por ejemplo, al emplearse como colateral en préstamos), medio de cambio (en pagos o al usarse para adquirir distintos tipos de bienes o servicios en marketplaces digitales y Dapps) y unidad de cuenta (como par de referencia para trading en criptoexchanges, así como en ICOs).

Utilización de la Red

Cada vez que se realiza cualquier tipo de transacción en la red Ethereum es necesario pagar una comisión en ETH. Se ha discutido en alguna ocasión la “abstracción económica” de la plataforma, lo que supondría aceptar el pago de los fees en otro tipo de tokens (como por ejemplo, los ERC-20), aunque en general se considera una medida que no beneficiaría a la seguridad de la red, porque reduciría el valor de la criptomoneda nativa y, por tanto, el coste de realizar ataques exitosos contra ella.

El cálculo de las comisiones que se han de pagar por las transacciones en la red Ethereum está vinculado al concepto de gas. El gas es la unidad que se utiliza para calcular la potencia computacional requerida para realizar cualquier tipo de procesamiento por parte de la plataforma. Ello se debe a que, como hemos explicado anteriormente, tanto los mineros como los validadores han de ser compensados económicamente por la validación e inclusión de las transacciones en bloques. La forma de calcular la comisión es estableciendo un precio del gas para cada transacción (entendido como coste de una unidad de gas denominado en Gwei)

Recordemos que 1 ETH = 1,000,000,000 Gwei.

Así, un simple envío de ETH de una cuenta a otra tiene un coste de 21,000 gas. Si establecemos como precio del gas 1 Gwei, nos encontramos con una comisión de 21,000 Gwei o, lo que es lo mismo, 0.000021 ETH.

Reserva de Valor

Como hemos explicado en la introducción, el valor de ETH, divisa nativa de la red Ethereum, depende de un gran número de factores. Además de emplearse para pagar las comisiones de las transacciones (como gas), también puede usarse como colateral en una amplia gama de aplicaciones de tipo Open Finance o DeFi (como por ejemplo MakerDAO, Dharma, Compound o Dydx).

Es importante destacar que además de un valor funcional, ETH tiene un valor especulativo derivado de actividades como el trading (en la actualidad, se considera que el precio de la mayoría de criptoactivos viene determinado en su mayor parte por este factor). La prueba está en lo ocurrido a lo largo del 2017, cuando algunas criptomonedas llegaron a incrementar su valor por mil en el marco de una vorágine especulativa. Este tipo de circunstancias pueden ser positivas en tanto atraen nuevo capital que puede ser reinvertido en distintos verticales, pero también pueden ser dañinas para el sentimiento de mercado a corto plazo (provocando burbujas que terminan por estallar).

La consideración de ETH como reserva de valor está condicionada en gran medida por su papel primordial como incentivo económico del mecanismo de consenso de la red. En el caso de Proof of Work (sistema vigente en la actualidad), los mineros compiten entre sí por encontrar bloques y ser recompensados por ello con la moneda nativa de la plataforma. La revalorización de ETH, como es lógico, atrae más mineros, lo que hace que se incremente la dificultad computacional de la red. Como resultado, cada vez es más complicado encontrar un bloque, lo que conduce inevitablemente a una concentración minera en grandes instalaciones conocidas como “mining farms” (granjas mineras). Esta circunstancia no se da sólo en Ethereum, sino que es característica de todas las redes Proof of Work que alcanzan cierto tamaño. Aunque los mineros pueden unirse a los llamados “pools” para incrementar sus posibilidades de ser recompensados por su trabajo, la concentración de la potencia computacional en unas pocas entidades no deja de ser preocupante.

La función de ETH como reserva de valor también está ligada a la transición de la plataforma a Proof of Stake (Ethereum 2.0 o Serenity). Una vez alcanzada dicha fase, los usuarios podrán convertirse en validadores depositando 32 ethers en un contrato -lo que les granjeará recompensas por sus labores de validación y registro de las transacciones. Como consecuencia, es muy probable que una importante porción de la masa monetaria de ETH deje de circular, lo que tendrá un impacto positivo sobre el precio. A ello se suman discusiones en torno a modelos de “quema de fees”, que junto a los esquemas de tipo “slashing” (pérdida de parte de los fondos depositados como resultado de acciones maliciosas o negligentes), podrían reducir de forma importante la oferta de ether circulante. Todas estas condiciones, favorables para la revalorización del activo, impactan sobre su posible uso como reserva de valor.

Como puede deducirse, bajo Proof of Stake, el coste de atacar la red Ethereum estará directamente relacionado con el precio de mercado de ETH -ello se debe a que, en lugar de usar dispositivos de minado intensivos (por ejemplo ASICS), los validadores depositan en un contrato fondos (stake) que se arriesgan a perder si actúan de forma maliciosa o negligente. Cuantos más validadores depositen ether para asegurar la red, más ether tendrá que comprar un actor malicioso en el mercado para conducir con éxito un ataque (lo que haría que se disparara el precio y resultará prohibitivamente cara una acción de este tipo).

En resumidas cuentes, podemos considerar que el papel de ETH como reserva de valor se ha visto determinado, en gran medida, por su relativa escasez, un incremento predecible de la masa monetaria y su inherente utilidad.

Medio de Cambio

Para que un bien (físico o digital) pueda ser considerado dinero debe presentar cinco atributos distintivos: portabilidad, durabilidad, divisibilidad, fungibilidad y una historia consolidada (cualidad esta última íntimamente relacionada con el concepto del Efecto Lindy). ETH presenta un elevado grado de portabilidad y durabilidad (debido a su naturaleza digital), es divisible (hasta 18 decimales), pero su fungibilidad es limitada (los tokens son intercambiables entre sí, pero las cuentas/direcciones pueden ser incluidas en listas negras con facilidad). Respecto a su historia, destacar que la plataforma de la que es token nativo (Ethereum) ha estado operativa desde 2015 y sigue consolidándose día a día. Tanto Ethereum como ETH han funcionado tal como estaba previsto durante el 99.99% del tiempo que han estado operativos -el 0.01% del tiempo restante lo han dedicado a sobrevivir a graves amenazas como el hackeo del DAO, los ataques DoS de Shanghai, así como a múltiples mercados bajistas; lo que ha hecho que desarrollaran una enorme resiliencia.

En el marco de cualquier economía, a los cinco atributos principales de todo objeto considerado dinero debemos sumar las tres funciones básicas que hemos mencionado en la introducción de este artículo: reserva de valor, unidad de cuenta y medio de cambio.

En el caso de ETH, su uso más evidente como medio de cambio principal del ecosistema económico de Ethereum se da en el ámbito de las Dapps. En general, los proveedores de apps descentralizadas aceptarán ether (aunque no exclusivamente, ya que en los últimos tiempos se han vuelto muy populares monedas estables como DAI) a cambio de distintos tipos de servicios u otros tipos de tokens (tanto fungibles como no fungibles).

Unidad de Cuenta

ETH es también empleado por distintos actores como unidad de cuenta. Entre los ejemplos más destacados de este caso de uso encontramos:

  • Exchanges que lo utilizan como par de referencia para el trading de otras criptomonedas.
  • Empresas que ejecutan una ICO para recaudar fondos y utilizan ETH como valor de referencia de los tokens emitidos.
  • Aplicaciones de tipo DeFi que usan ETH como moneda de reserva y determinan el coste de sus servicios o exigencias de colateral en base a ella.

El esquema de emisión de los distintos criptoactivos es un tema candente (especialmente para la comunidad Bitcoin, que ha convertido el hecho de tener una masa monetaria limitada a 21 millones de unidades en un auténtico dogma de fe).

En la actualidad, predominan en el ámbito de las criptomonedas dos aproximaciones divergentes en relación con esta cuestión: por un lado, la voluntad anteriormente mencionada de optar por una masa monetaria total capada (sería el caso de Bitcoin, Litecoin o Decred), y por el otro, la posibilidad de adoptar una tasa de emisión baja, predecible y difícil de alterar (como la que está planeada para Ethereum 2.0).

Una vez Ethereum 2.0 se despliegue totalmente (y tanto la arquitectura sharding como el nuevo mecanismo de consenso Proof of Stake hayan sido implementados), una tasa de emisión baja y preestablecida garantizará la seguridad de la red, al recompensar a los nodos validadores por el trabajo computacional realizado. Si bien este pequeño incremento anual de la masa monetaria total de ETH puede diluir el valor de los fondos de aquellos holders que no ejerzan de validadores, esto se compensa retirando de la circulación una parte considerable de los tokens (gracias al staking, varias aplicaciones de open finance que requieren depositarlo como colateral, mecanismos de quema de fees y state rent, así como por la pérdida de las claves privadas necesarias para controlarlos).

Fuentes: EthHub | Ethereum Wiki

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